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줄기 세포, 환자 치료에 정말 도움될까
2019-07-28 23:58:03
권보견
줄기세포는 특화된 기능을 가진 다른 세포로부터 생성된다(사진=123RF)

[이지 라이프 투데이=권보견 기자] 줄기세포는 많은 논쟁에서 뜨거운 쟁점이 돼왔다. 줄기세포 치료를 받은 일부 환자들은 많은 도움이 됐다고 주장하는 반면, 다른 환자들은 줄기세포의 효과에 대해 의심하고 있다.

하지만 의사들은 줄기세포를 치료에 사용해 왔다. 많은 과학자들은 줄기세포가 척추 부상, 화상, 파킨슨병, 심장병, 골관절염, 류마티스성 관절염, 당뇨병과 같은 증상을 치료하는 데 도움이 될 수 있다고 믿고 있다.

수 년에 걸쳐, 줄기세포는 특정한 질병을 치료하는 훌륭한 방법이라는 명성을 얻었다. 줄기세포가 무엇이며 어떻게 작용하는지를 알기 위해, 여기 당신이 알아야 할 몇 가지 사실이 있다.

 

줄기세포란 무엇인가?

마요 클리닉에 따르면 줄기세포는 인체로부터 나오는 원재료다. 그것들은 전문화된 기능을 하는 다른 세포로부터 생성된 세포다.

줄기세포는 딸세포라고 불리는 더 많은 세포를 형성하기 위해 분열된다. 그 과정에서 새로운 기능의 세포가 될 수도 있고, 더 구체적인 기능을 가진 전문화된 세포가 될 수도 있다. 혈액 세포, 심장 또는 근육 세포, 뇌 세포, 또는 뼈 세포로 성장하게 된다.

줄기세포의 기능

줄기세포에는 몇 가지 중요한 기능이 있다. 메디컬 뉴스 투데이에 따르면, 적절한 자극으로 많은 줄기세포가 다양한 세포의 역할을 맡을 수 있으며, 적절한 조건에서 손상된 조직을 재생시킬 수 있다고 한다. 줄기세포는 생명을 구하거나 손상된 조직을 복구하거나 상처를 치료할 수 있다.

세포 조직 재생

줄기세포의 가장 본질적인 기능이다. 만약 새로운 신장이 필요한 사람이 기증자를 찾는데 어려움을 겪는다면, 줄기세포를 특정한 방법으로 변화시켜서, 특정한 조직의 형태나 장기로 자라도록 조정할 수 있다.

심혈관 질환 치료

2013년 매사추세츠 종합병원 연구진은 인간 줄기세포를 이용해 실험용 쥐의 혈관을 만들었다. 혈관 삽입 후 2주 이내에, 혈액 관류 혈관이 형성됐고, 자연적인 것과 똑같은 성질을 보였다.

이 연구를 통해 줄기세포 기술이 결국 혈관이나 심혈관 질환을 가진 사람들을 치료하는데 도움을 줄 수 있다는 것이 발견되었다.

뇌질환 치료

아직 시도되지는 않았으나, 의사들은 언젠가 손상된 세포와 조직을 대체하고 파킨슨병과 알츠하이머병과 같은 뇌질환을 치료하기 위해 줄기세포를 사용할 수 있기를 희망하고 있다. 연구진들은 배아줄기세포에서 이런 가능성을 찾고 있다.

 

혈액 질환 치료

겸상 적혈구성 빈혈, 백혈병, 기타 면역 결핍 문제와 같은 질병을 치료하기 위해 의사들은 줄기세포의 일종인 조혈모세포를 사용해 왔다.

이 종류의 줄기세포는 혈액과 골수에서 발견될 수 있으며, 산소를 운반하는 적혈구, 질병 퇴치에 도움이 되는 백혈구 등 모든 혈액 세포를 만들 수 있다.

세포 결핍 치료

과학자들은 실험실에서 건강한 심장 세포를 개발할 수 있었다. 그들은 이식을 통해 심장 질환이 있는 사람들을 치료하는데, 이를 활용하고자 한다.

심장을 건강한 조직으로 다시 채움으로써 회복할 수 있고, 심장을 정상 기능으로 되돌릴 수 있다. 의사들은 당뇨병에 걸린 사람들에게 이 절차를 적용했는데, 췌장 세포를 이식하여 손상된 인슐린 생성 세포를 대체할 수 있다.

적절한 자극으로 많은 줄기세포가 다양한 세포의 역할을 맡을 수 있으며, 적절한 조건 하에서 손상된 조직을 재생할 수 있다(사진=123RF)

줄기세포는 어떻게 생성되는가?

친척이나 친구를 도우려는 사람들은 줄기세포를 기증할 수 있다. 여기에는 다양한 출처가 있다.

골수

이 세포들은 대개 엉덩이뼈나 골반뼈에서 추출된다. 추출 후에는 저장이나 기증을 위해 골수로부터 분리된다.

주변 줄기세포

기증자는 골수에서 줄기세포를 혈액으로 배출하게끔 하는 주사를 맞게 된다. 그리고 나서 혈액을 채취한다. 그 후에, 혈액을 기계에 넣어 줄기세포를 분리하고, 의사는 그 피를 몸에 다시 수혈하게 된다.

탯줄의 혈액

산모가 출산을 한 후에, 줄기세포를 탯줄에서 떼어낼 수 있다.

줄기세포를 이용한 치료 절차는 매우 유망하지만 비용이 많이 들 수도 있다. 하지만 만약 그것을 통해 친척의 생명을 구할 수 있다면, 당신은 아마도 마지막 한 푼까지 써버린다고 해도 개의치 않을 것이다.

그러나 일부 줄기세포 치료법의 적용은 아직 입증되지 않았고 안전하지 않을 수 있다. 이 문제는 의료 관계자와 논의하는 것이 중요하다.

[이지 라이프 투데이=권보견 기자]