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라이프핵 : 이슈(EASY Story)
여성이라는 이유로 과학계에서 이름을 드러내지 못한 학자 3인
2019-05-27 12:03:19
이현규
▲세실리아 페인은 헬륨과 수소로 구성된 항성을 발견했다(사진=ⓒ위키미디어 커먼스)

[이지 라이프 투데이=이현규 기자] 성별은 사람이 자신의 일을 수행하는 데 어떤 영향도 미치지 않는다. 그러나 과거를 돌아보면 특히 과학과 기술, 공학과 수학(STEM) 분야에서 남성과 여성 간의 격차가 확연히 존재하고 있다. 이처럼 과학 분야에서 여성이 남성에 비해 뒤처진 이유가 시험 결과에 있다고 여기는 사람들도 있다.

그러나 뉴사우스웨일스대학의 생물학과 로즈 오디아 박사의 분석에 따르면, 과학과 수학 분야에서 여성의 평균 성적이 남성보다 7.8% 높았다.

오디아 박사와 연구팀은 1931~2013년 사이 학생의 성적에 관해 진행된 연구 227가지를 분석했다. "일반적으로 사람들은 성별 격차가 오랫동안 만들어진 고정관념에서 발생한 것이 아니라 생물학에서 유발된 것이라고 믿고 있다"고 오디아 박사는 말했다.

세실리아 페인

초기 천문학 분야는 남성이 주도했다. 함께 연구에 참여했던 여성들은 음지로 밀어났기 때문에 과학과 역사 서적에서 여성 과학자의 이름을 찾아 볼 수가 없었다.

그 중 한 명이 세실리아 페인이다. 세실리아 페인은 별을 연구한 천문학자였다. 그는 물질이 가열되면 전자가 더욱 높은 에너지 수준 상태가 되고 물질이 충분한 에너지를 받으면 이온화가 된다는 사실을 밝혀낸 과학자 중 한 명이었다.

1925년, 세실리아 페인은 온도와 색상, 이온화에 대한 현상을 연구했으며 항성이 무엇으로 구성됐는지 밝혀냈다.

그러나 천문학 분야에서 그녀가 남긴 이 같은 공헌에도 불구하고 단 한 번도 노벨상 후보에 오른 적이 없었다. 대신 그의 지도 교수였던 헨리 노리스 러셀이 노벨상 후보에 올랐다.

 

베라 루빈

오늘날까지 암흑 물질과 암흑 에너지에 관해 제대로 된 정보를 제공하는 연구는 존재하지 않는다. 이 같은 물질들은 찾기 어려워 관찰하기 힘들기 때문이다. 그러나 1975년, 베라 루빈은 눈에 보이지 않는 물질의 존재를 밝혀내는 데 일조했다.

1928년 필라델피아에서 태어난 베라 루빈은 미국 천문학자로써 선구자적인 연구로 알려졌으며 여성 과학자들의 대표라고도 불리고 있다. 루빈은 우주의 물질이 미지의 볼 수 없는 물질 주위로 돌고 있다는 사실을 밝혀냈다. 처음에는 우주가 지속적으로 팽창하고 있다는 빅뱅이론 때문에 이 물질이 외부를 향해 움직이고 있다고 여겼다.

그러나 루빈은 눈에 보이지 않는 암흑 물질에 의문을 제기했다. 학계에서 비난을 받은 루빈은 여러 번 좌절하기도 했지만 연구를 멈추지 않아 1954년 조지타운대학에서 박사 학위를 받았다. 그리고 1965년, 캘리포니아에 있는 팔로마 천문대에서 천체 기구를 사용한 최초의 여성이 됐다.

그리고 그 해, 루빈은 카네기 연구소 지구자기 부서에서 직책을 맡게 됐다. 그는 이곳에서 보다 많은 정보를 수집해 은하단에 대한 연구를 시작할 수 있었고 그의 연구 결과는 오늘날 우주 공간을 이해하는 근간이 됐다.

 

조셀린 벨 버넬

마틴 라일과 안토니 휴위시가 최초로 펄서(눈에 보이지는 않지만 주기적으로 빠른 전파나 방사선을 방출하는 천체)를 발견한 사람들로 간주되고 있다. 그 결과 노벨상 수상까지 했다. 그러나 그들 외에도 조셀린 벨 버넬 또한 펄서를 발견했지만 그의 연구는 무시당했다.

하지만 다행히 프레드 호일과 토마스 골드가 버넬의 펄서 연구 결과를 발견하고 호일과 골드는 버넬을 수상자에 포함시켜야 한다고 주장했다. 하지만 버넬은 "매우 이례적인 경우를 제외하고 연구 학생에게 노벨상을 수여한다면 노벨상의 위신이 떨어질 수 있다고 생각한다"고 말하며 겸손하게 수상 제안을 거부했다.

하지만 이들이 연구를 했을 당시는 학생이었다는 이유로 페인이나 벨 버닐은 노벨상을 받을 자격이 없다고 말하는 비평가들도 여전히 있다. 이들이 지도 교수의 명령에 의해 연구를 했다고 믿기 때문이다.

그러나 역대 노벨상 수상자 중에는 학생이었을 당시 상을 받은 사람들이 있다. 물리학자 로렌스 브래그(1915)와 존 로버트 슈리퍼(1972), 콘스탄틴 노보셀로프(2010)가 그 예다.

사실, 성 차별주의와 여성 혐오, 편견 등으로 인해 많은 여성들이 과학 역사에서 이름을 드러내지 못했으며 인정을 받을 기회도 거의 없었다. 하지만 과학계에는 인정받지 못한 여성 학자들이 상당히 많으며 그들 중에는 기억해야 할 정도로 중요한 업적을 달성한 사람도 있다는 것을 알아야 할 것이다.

▲조셀린 벨 버넬은 회전하는 중성자별을 발견했다(사진=ⓒ플리커)
[이지 라이프 투데이=이현규 기자]